Les Hébrides extérieures, une parenthèse hors du temps

Samedi 20 juin 2015 à 07h44

À l’Ouest de l’Écosse, les îles Hébrides extérieures, séparées des Hébrides intérieures par le bras de mer appelé The Little Minch et la mer des Hébrides, offrent des paysages d’une grande beauté.


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Composées de plusieurs îles dont Lewis & Harris, Berneray, North Uist, South Uist, Barra et Saint-Kilda, les Hébrides extérieures, fief de la culture gaélique, forment un ensemble de terres pittoresques uniques. Le passé y est toujours bien présent, ainsi qu’on le découvre à travers de nombreux sites historiques qui font partie des plus spectaculaires du Royaume-Uni.
Ce chapelet d’îles, qui s’étire sur près de 210 kilomètres et 50 kilomètres de large, est une destination rêvée pour les amateurs d’art et de culture. Ceux qui aiment la nature seront quant à eux comblés par la diversité de la faune et de la flore : paysages alliant côtes déchiquetées bordées d’eau turquoise, plages de sable blanc ou doré, sites très anciens, lochs et landes recouvertes de fleurs sauvages et colorées. Parmi les plus belles îles des Hébrides extérieures, citons l’île de Lewis & Harris et l’archipel désormais inhabité de Saint Kilda.

 

L’île de Lewis & Harris, élue « plus belle île d’Europe » en 2014


Située au Nord de l’archipel, l’île de Lewis & Harris, composée en réalité de deux îles reliées entre elles par une chaîne de montagnes, est non seulement la plus grande des Hébrides extérieures mais aussi la plus belle, selon les internautes du site TripAdvisor qui l’ont élue « plus belle île d’Europe » et « cinquième plus belle île du monde » l’an dernier. Balayée par les vents de l’Atlantique, Lewis & Harris, environ 20 000 âmes à l’année, est réputée pour le fameux Harris Tweed, l’étoffe de laine très prisée des grands couturiers, qui est encore aujourd’hui, avec le scotch whisky et le saumon fumé, l’un des moteurs de l’économie locale.
Porte d’entrée vers les autres îles de l’Ouest via son port de Stornoway, Lewis & Harris est également connue pour les menhirs de Callanais, qui s’élèvent pour former une imposante ville de pierre. Sur place, ne manquez pas le Blackhouse Museum, reconstitution d’une habitation traditionnelle permettant de découvrir le passé de l’île, ou encore la petite église Saint-Clément, qui figurent tous deux parmi les incontournables de l’île. Construite en pierre de gneiss au XVIe siècle, l’église abrite la tombe de son fondateur, Alexander MacLeod. Les plages, les petits ports et les nombreux oiseaux qui y ont élu domicile complètent ce tableau sauvage et authentique qui séduit tous ceux qui s’aventurent sur Lewis & Harris.

 

Saint Kilda, l’un des plus grand sanctuaire d’oiseaux de mer d’Europe


Archipel volcanique comprenant les îles Hirta, Dun, Soay et Boreray, Saint Kilda, inhabité depuis 1930, conserve encore aujourd’hui des traces de la présence de l’homme. Maisons traditionnelles en pierre caractéristiques des Highlands et « cleits » – structures en pierre sèche que l’on rencontre par centaines dans les îles et îlots de l’archipel –, témoignent du mode de vie insulaire extrême des anciens habitants de l'archipel qui ont vécu pendant des milliers d’années de l’exploitation des ressources naturelles et de l’agriculture, dans un environnement relativement hostile battu par les vents et les tempêtes. Deux fois inscrit au patrimoine mondial de l’UNESCO, l’archipel isolé qui compte certaines des plus hautes falaises d’Europe, abrite aujourd’hui de nombreuses colonies d’oiseaux, dont les macareux moines, les fulmars boréaux et les fous de bassan. En pleine période de reproduction, on recense près d’un million d’oiseaux, qui en font l’un des plus grands sanctuaires d’oiseaux de mer d’Europe. Saint Kilda vaut également le détour pour son environnement marin intact à la richesse et aux couleurs incomparables.

 

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