Une femelle requin tombe enceinte sans aucun mâle en Australie

Vendredi 20 janvier 2017 à 12h30

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Une femelle requin zèbre vivant dans un aquarium australien a donné naissance à trois bébés sans avoir été fécondée par un mâle.


Leonie, la Vierge Marie des requins zèbres. Crédit : Tourism & Events Queensland

L’histoire de cette « Vierge Marie », revisitée en mode poisson, se passe dans un aquarium public (Reef HQ Aquarium) à Townsville en Australie. Leonie, de son joli nom, est une femelle requin zèbre qui vit seule depuis 2012, et la surprise fût grande pour ses soigneurs lorsqu’ils ont découverts son gros ventre : celui-ci était rempli de 3 œufs, desquels sont sortis 3 bébés requins en avril dernier. Leonie n’est pas vraiment vierge pour autant puisqu’elle vivait avec un mâle jusqu’en 2012. Grâce à lui, elle a même eu plusieurs portées dans le passé. Les soigneurs ont au début pensé que la femelle avait conservé dans son corps le sperme de son compagnon pendant plusieurs années. L’Université du Queensland a alors testé l’ADN des bébés et a découvert que la progéniture ne possédait que des cellules de Leonie. Aucune trace du mâle donc.

Une reproduction asexuée

Il s’agit de parthénogenèse, une reproduction monoparentale bien connue chez certaines plantes, chez certains invertébrés et chez certains vertébrés comme le Dragon de Komodo, et plus rarement les poules et les dindes. En ce qui concerne le requin zèbre, c’est la première fois que les scientifiques constatent ce type de reproduction. Une cellule de la femelle agit dans ce cas comme un substitut au sperme et fertilise ses œufs. Ce qui est très étonnant chez Leonie, c’est qu’elle est passée d’une reproduction «classique» sexuée à une reproduction asexuée. La parthénogenèse est dans ce cas une adaptation de la femelle à ses conditions de solitude. Les scientifiques ne savent pas, par contre, si les bébés de Leonie seront capables d’avoir à leur tour une progéniture, car la diversité génétique est perdue dans le cas d’une reproduction asexuée.

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