Plongée : A la recherche d'un fossile vivant

Mercredi 3 avril 2013 à 18h16


Une équipe de plongeurs et de scientifiques français et sud-africains va mener dans les prochains jours une expédition en Afrique du Sud à la rencontre du coelacanthe, ce poisson mythique des grandes profondeurs que l'on a longtemps cru disparu.

 

L'expédition Gombessa, de l'appellation locale du coelacanthe, est prévue du 5 avril au 15 mai, a précisé le Muséum national d'histoire naturelle (MNHN) de Paris dans un communiqué.

 

Elle réunira autour du plongeur et naturaliste français Laurent Ballesta une équipe de plongeurs spécialement entrainés aux grandes profondeurs, des chercheurs de l'Institut sud-africain pour la biodiversité aquatique (SAIAB) et six scientifiques du MNHN et du Centre national de la recherche scientifique (CNRS).

 

"Géant paisible de 2 m de long", le coelacanthe a été redécouvert vivant en 1938, sur la côte est de l'Afrique du Sud. On le croyait alors disparu depuis 70 millions d'années. "Il est considéré comme la plus grande découverte zoologique du XXe siècle", souligne le Muséum.

 

Le coelacanthe "porte en lui les traces du passage des poissons aux premiers vertébrés terrestres à quatre pattes" : des ébauches de membres sur quatre de ses nageoires et une poche d'air qui serait le commencement d'un poumon primitif. Il est, selon le Muséum, "le témoin vivant et inespéré de la sortie des eaux il y a 370 millions d'années".

 

On ne connaît cependant quasiment rien du mode de vie de cet animal rarissime qui vit à plus de 100 mètres de profondeur, très peu d'observations directes ayant pu être faites jusqu'ici.

 

Pour atteindre cette "légende vivante", Laurent Ballesta et son équipe de plongeurs devront chaque jour rejoindre les grottes du Jesser Canyon, dans la baie de Sodwana (Océan indien), par 120 mètres de profondeur. Une fois au contact de l'animal, ils mettront en oeuvre les protocoles scientifiques conçus par l'équipe de chercheurs du MNHN et du CNRS, dirigée par le paléontologue Gaël Clément, et les biologistes sud-africains Kerry Sink et Angus Paterson, précise le Muséum.

 

Pour suivre l'expédition : www.coelacanthe-projet-gombessa.com.
 


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