L’oursin, notre meilleur allié contre les maladies ?

Carnet de voyage
Mercredi 26 octobre 2016 à 15h15

Il fait partie du décor de l’ensemble des mers du globe. S’il ne semble pas avoir plus d’âme qu’un vulgaire champignon, l’oursin est pourtant un animal surprenant, chéri des scientifiques qui ont découvert en lui un lointain cousin, et peut-être l’un de nos alliés les plus sûrs pour venir à bout de certaines maladies. Agile, tenace, résistant et prévoyant, il pourrait même être capable de nous dévisager !

Il fait partie du décor de l’ensemble des mers du globe. S’il ne semble pas avoir plus d’âme qu’un vulgaire champignon, l’oursin est pourtant un animal surprenant, chéri des scientifiques qui ont découvert en lui un lointain cousin, et peut-être l’un de nos alliés les plus sûrs pour venir à bout de certaines maladies. Agile, tenace, résistant et prévoyant, il pourrait même être capable de nous dévisager !

On étudie les oursins de manière approfondie depuis le 19e siècle. En premier lieu parce que c’est assez simple. Ils sont présents en abondance. Surtout, les femelles produisent des quantités très importantes d’ovocytes (souvent plusieurs millions), d’une taille suffisante (de l’ordre d’un dixième de millimètre) pour être facilement observable à l’aide d’un simple microscope. Chez Paracentrotus lividus, notre oursin comestible, les premiers stades de l’embryon suivent une chronologie accélérée, comparés aux espèces habituellement étudiées. Qui plus est de manière très synchronisée, pour les millions d’ovocytes fécondés en même temps : ils passent tous ensemble d’un stade embryonnaire à l’autre. Un parfait sujet d’étude, abondamment utilisé dans la recherche contre le cancer.

Cette facilité à être auscultée aurait pu n’être qu’une simple anecdote, mais l’étude de l’oursin fut à l’origine de grandes découvertes scientifiques au XXe siècle dans le domaine de la biologie cellulaire et du développement. En 1914, Theodore Boveri démontrait l’importance de la répartition des chromosomes dans les cellules de l’embryon d’oursin et ses implications en cancérologie. En 1983, Tim Hunt découvrait la cycline, une des molécules clés dans le processus de division cellulaire.

L’oursin, plus on s’y intéresse, plus il est intéressant. Cela s’est soldé en 2006, grâce un incroyable travail d’équipe, au séquençage de l’intégralité du génome de l’oursin pourpre de Californie, Strongylocentrotus purpuratus. Ce séquençage a été obtenu en faisant collaborer pendant trois ans 240 chercheurs appartenant à 140 laboratoires, installés dans 11 pays différents ! Parmi eux, des chercheurs des trois stations marines de Villefranche-sur-Mer (Alpes-Maritimes), Banyuls-sur-Mer (Pyrénées-Orientales) et Roscoff (Finistère), rattachées au CNRS et à l’Université Pierre et Marie Curie. Les 814 millions de bases d’ADN de l’oursin sont désormais à plat sur la paillasse des scientifiques.

Les nouvelles perspectives offertes vont au-delà de toute attente. Certains résultats sont proprement stupéfiants. En terme d’évolution, les oursins de mer constituent bien un lien important entre les vertébrés et les invertébrés. Une place charnière qui fait de lui un lointain cousin.

Le génome humain est constitué d’une chaîne d’environ 30.000 gènes. Celle de l’oursin de 23.300… dont 70% se retrouvent chez l’homme ! Cette proximité était insoupçonnable, elle va nous ouvrir d’innombrables portes. On savait le système immunitaire des oursins très performant, il se révèle être le plus sophistiqué de tous les animaux de laboratoire. Un système sans anticorps, très efficace contre les molécules chimiques toxiques, notamment les métaux lourds. Une efficacité qui pourrait devenir bientôt vitale pour l’être humain. Les oursins possèdent aussi des gènes liés à des maladies humaines graves, comme la dystrophie musculaire (maladie génétique, dégénérescence progressive de certains muscles) ou la maladie d’Huntington (une autre dégénérescence héréditaire progressive, nerveuse cette fois). D’autres encore sont identiques à ceux qui mutent en cas de leucémie. Cet extraordinaire bagage génétique explique en partie la surprenante espérance de vie des oursins : autour d’un siècle, deux pour certaines espèces !

Il y a environ 540 millions d’années vivait notre ancêtre commun. Comparer les gènes qu’il nous a légués (ceux que nous avons en commun avec l’oursin actuel) va permettre de mieux connaître l’histoire de nos propres gènes : les plus anciens, les plus récents, l’ampleur de leur évolution.
Les chercheurs ont été très surpris de trouver des gènes très similaires à ceux qui, chez l’homme, sont associés au goût, à l’odorat, et plus particulièrement à l’audition et à la vue. Les pieds ambulacraires de l’oursin, richement innervés, que l’on savait déjà servir de moyen locomoteur, de récepteur sensitif, de supplétif respiratoire, pourraient aussi agir comme les cellules photosensibles qui tapissent le fond de notre rétine. Chaque oursin serait alors comme un gros globe oculaire distinguant le nageur curieux comme le baliste vorace.
La prochaine fois que vous passerez près d’un oursin, marquez lui du respect. On ne sait jamais, il pourrait vous gratifier d’un clin d’œil.


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Nathalie Moreau
Nathalie Moreau
Nathalie Moreau est l'atout voyage et évasion de l'équipe, elle est passionnée de croisières et de destinations nautiques. En charge du planning rédactionnel du site figaronautisme.com et des réseaux sociaux, Nathalie suit de très près l'actualité et rédige chaque jour des news et des articles pour nous dépayser et nous faire rêver aux quatre coins du monde. Avide de découvertes, vous la croiserez sur tous les salons nautiques et de voyages en quête de nouveaux sujets.
Gilles Chiorri
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Associant une formation d’officier C1 de la marine marchande et un MBA d’HEC, Gilles Chiorri a sillonné tous les océans lors de nombreuses courses au large ou records, dont une victoire à la Mini Transat, détenteur du Trophée Jules Verne en 2002 à bord d’Orange, et une 2ème place à La Solitaire du Figaro la même année. Il a ensuite contribué à l’organisation de nombreux évènements, comme la Coupe de l’America, les Extreme Sailing Series et des courses océaniques dont la Route du Rhum et la Solitaire du Figaro (directeur de course), la Volvo Ocean Race (team manager). Sa connaissance du monde maritime et son réseau à l’international lui donnent une bonne compréhension du milieu qui nous passionne. Il collabore avec les équipes de METEO CONSULT et Figaro Nautisme depuis plus de 20 ans.
Sophie Savant Ros
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Sophie Savant-Ros, architecte de formation et co-fondatrice de METEO CONSULT est entre autres, directrice de l'édition des « Bloc Marine » et du site Figaronautisme.com. Sophie est passionnée de photographie, elle ne se déplace jamais sans son appareil photo et privilégie les photos de paysages marins. Elle a publié deux ouvrages consacrés à l'Ile de Porquerolles et photographie les côtes pour enrichir les « Guides Escales » de Figaro Nautisme.
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Naviguant depuis son plus jeune âge que ce soit en croisière, en course, au large, en régate, des deux côtés de l’Atlantique, en Manche comme en Méditerranée, Denis, quittant la radiologie rochelaise en 2017, a effectué avec sa femme à bord de PretAixte leur 42 pieds une circumnavigation par Panama et Cape Town. Il ne lui déplait pas non plus de naviguer dans le temps avec une prédilection pour la marine d’Empire, celle de Trafalgar …
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Eric Mas est l'un des fondateur de METEO CONSULT – La Chaîne Météo. Éminent spécialiste de météo, Eric est également un marin passionné qui a routé les plus grands skippers sur toutes les eaux du globe : VDH lors du premier Vendée Globe, Philippe Jeantot, Jean Maurel, Michel Desjoyeaux, Francis Joyon, et tant d'autres. Actuellement il participe au projet de Lalou Roucayrol sur son multi 50.
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