Des explorateurs à la conquête du «septième continent»

Lundi 28 mai 2012 à 9h16

Une mission française a quitté San Diego lundi pour explorer une immense plaque de déchets plastiques flottant dans le Pacifique Nord, grande comme six fois la France.

US-ENVIRONMENT-NWHI-MOKUMANAMANA ©Andy Collins/AFP
Une mission française a quitté San Diego lundi pour explorer une immense plaque de déchets plastiques flottant dans le Pacifique Nord, grande comme six fois la France.

C'est une expédition un peu spéciale. La première exploration française du «septième continent», cette immense plaque de déchets plastiques flottant dans le Pacifique Nord et grande comme six fois la France, est partie lundi de San Diego pour un périple de 2.500 milles entre la Californie et Hawaï.

Conduite par le Guyannais Patrick Deixonne, membre de la Société des explorateurs français (SEF) et fondateur d'Ocean Scientific Logistic, une association d'éducation à l'environnement marin en Guyane, l'expédition a pour objectif d'étudier in situ le phénomène et de sensibiliser le grand public à cette catastrophe écologique.

Cette mer de déchets qui s'est formée dans le Pacifique, entre les côtes d'Hawaï et d'Amérique du Nord, a été découverte par hasard en 1997 par l'explorateur Charles Moore. Venues des continents, ces tonnes de déchets sont entraînées par des courants marins qui, en tournant dans le sens des aiguilles d'une montre, forment dans cette zone du globe non ventée, un gigantesque tourbillon appelé «gyre subtropical du Pacifique Nord».

Décharge océanique de 220.000 kilomètres de circonférence

Sous l'effet de la force de Coriolis, cette spirale piège les ordures qui s'y accumulent depuis des années, formant une véritable décharge océanique de 220.000 kilomètres de circonférence, d'une surface approximative de 3,43 millions de m2 et pouvant aller jusqu'à 30 mètres de profondeur par endroits.

L'expédition prévue pour durer un mois prendra place à bord de «l'Elan», une goélette à deux mâts de 1938. Trois personnes participeront à cette aventure française inédite aux côtés de Patrick Deixonne: un coordinateur scientifique, un journaliste-cameraman et un second navigateur-plongeur.

«Tout se dit sur ce septième continent, certains vont jusqu'à le nier, explique Patrick Deixonne. Notre première mission sera de ramener le plus de preuves possibles de son existence pour très vite pouvoir sensibiliser le grand public. Quand les plastiques se délitent en petites particules, ils naviguent au milieu du plancton, sont ingérés par les poissons et entrent ainsi dans la chaîne alimentaire. C'est une pollution sournoise, aussi inquiétante que la fonte des glaces, le réchauffement climatique ou la couche d'ozone».

Au cours de son trajet, l'expédition larguera quinze bouées dérivantes d'études scientifiques du réseau DBCP de l'agence américaine National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) et ramènera des prélèvements qui seront analysés sous la conduite de l'Institut de recherche pour le développement.

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Geoffroy Langlade
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