L’Everest de la natation : la traversée de la Manche à la nage

Mercredi 10 août 2016 à 17h21

Julien Moreau, parrainé par Sea Shepherd est parti hier midi de Jersey en Angleterre afin de rejoindre Saint-Malo à la nage.
Il n’est pas le premier nageur à vouloir traverser la Manche en nageant, même si son trajet diffère de celui traditionnellement emprunté. En effet, c’est le rêve fou d’environ 300 personnes par an, prêt à tout pour affronter « l’Everest de la natation »…

Julien Moreau, parrainé par Sea Shepherd est parti hier midi de Jersey en Angleterre afin de rejoindre Saint-Malo à la nage.
Il n’est pas le premier nageur à vouloir traverser la Manche en nageant, même si son trajet diffère de celui traditionnellement emprunté. En effet, c’est le rêve fou d’environ 300 personnes par an, prêt à tout pour affronter « l’Everest de la natation »…

On cite généralement le britannique Matthew Webb en tant que premier nageur ayant réussi l’exploit d’atteindre les côtes française, après 21 h et 45 min d’effort dans les eaux froides de la Manche, le 21 août 1875.

En réalité, c’est en 1817 que nait la natation en eau libre. Blessé à Waterloo, Jean Marie Salati, soldat de la Grande armée napoléonienne est fait prisonnier dans les pontons anglais de Douvres. Un soir de l’année 1817, il décide de s’échapper. Il recouvre son corps de suif, et s’enfuit en nageant 44 km jusqu’à Boulogne-sur-Mer…

Aujourd’hui, l’exploit fait rêver de plus en plus les amateurs de défis extrêmes. Entre 1875 et 2015, plus de 1600 nageurs ont réussi à traverser la Manche à la nage pour 2118 tentatives. En moyenne 6 nageurs sur 10 réussissent l’exploit. L’anglaise Alison Streeter, a même réussi l’exploit 43 fois, ce qui fait d’elle « la Reine de la Manche » ! Le record de rapidité est pour l’instant détenu par le britannique Trent Grimsey qui a effectué la traversée en seulement 6 heures et 55 minutes.

Même si moins de gens meurent en traversant la Manche qu’en escaladant l’Everest, le défi reste dangereux et est réservé à des nageurs expérimentés, ayant un certificat d’aptitude à nager plus de 6 heures. Ainsi, depuis 1875, on compte environ 10 décès, même si leur nombre a diminué depuis que la traversée est encadrée par le CSA (Channel Swimming Association) et le CS&PF (Channel Swimming & Piloting Federation) (1927), deux associations chargées d’accompagner les nageurs et de valider leur traversée.

Pour que l’exploit soit homologué, les nageurs doivent respecter certaines règles. La première chose à savoir est que la traversée se fait toujours des côtes anglaises vers les côtes françaises, même si les allers-retours au départ de la France sont occasionnellement autorisés. La France est réticente à autoriser la pratique, tant le trafic maritime est dense à cet endroit. On y compte en effet environ 300 à 400 navires par jour. Généralement, la traversée se fait de la Shakespeare Beach ou de la réserve Samphire Hoe, près du port de Douvres jusqu’au pied du Cap Gris-Nez sur la plage de Wissant. C’est le passage le plus court : 33 km.
Deuxièmement, les nageurs n’ont pas le droit de porter une combinaison et des palmes. Ils peuvent seulement avoir sur eux un maillot de bain, un bonnet, des lunettes et une source lumineuse pour la nage de nuit. Ils sont aussi autorisés à recouvrir leur corps de graisse et de crème solaire pour éviter les désagréments causés par les frottements. Les nageurs sont accompagnés par seulement un bateau, qu’ils ont l’interdiction de toucher et sur lequel se tiennent des observateurs, chargés non seulement de veiller à la sécurité des nageurs mais aussi de valider ou non la régularité de la traversée.

Les traversées pouvant durer jusqu’à 21 heures, les nageurs doivent se nourrir. La régularité des repas est, là encore, encadrée : toutes les heures au début puis toutes les demi-heures. Des aliments à haute valeur énergétique sont fixés au bout d’une perche pour que les nageurs n’entrent pas en contact avec le bateau.

Réaliser un tel exploit nécessite des heures et des heures d’entrainement, aussi bien physique que psychologique. Même si les traversées s’effectuent pendant les mois les plus chauds, entre fin juin et début octobre, le plus gros défi à surmonter pour les nageurs demeure le froid. Vêtus d’un simple maillot de bain, ils doivent être capables de résister aux températures très basses de la Manche (15°C en juin). De nombreux nageurs se préparent à affronter ces eaux fraîches en prenant des bains d’eaux glacées. En outre, même en étant bien préparé, rien ne peut prédire les aléas indissociables à toute entreprise physique de cette envergure : blessure ou malaise soudain, conditions météorologiques mauvaises, courants trop forts… Ainsi parfois, à seulement quelques kilomètres du rivage, certains nageurs sont obligés d’abandonner, tétanisés par le froid ou blessés.

Malgré cela, l’Everest de la natation fait de plus en plus d’amateurs. Preuve en est : il faut réserver deux ans en avance pour pouvoir traverser la manche, et le jour J, rien ne dit que vous serez autorisé à traverser. Tout est une question de météo !


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Geoffroy Langlade
Geoffroy Langlade
Geoffroy Langlade est le directeur des contenus chez Figaro Nautisme. Il est également réalisateur et producteur de programmes tv & web dans le domaine du sport, de l'art de vivre et du nautisme. C’est également et surtout, un fan de motonautisme avec plus de 500 tests de bateaux à moteur ou yachts à son actif, à travers le monde, de Cannes à La Rochelle en passant par Istanbul ou Miami. Un métier passionnant qui lui permet de naviguer sur quelques unes des plus belles unités de la planète…
Nathalie Moreau
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Nathalie Moreau est l'atout voyage et évasion de l'équipe, elle est passionnée de croisières et de destinations nautiques. En charge du planning rédactionnel du site figaronautisme.com et des réseaux sociaux, Nathalie suit de très près l'actualité et rédige chaque jour des news et des articles pour nous dépayser et nous faire rêver aux quatre coins du monde. Avide de découvertes, vous la croiserez sur tous les salons nautiques et de voyages en quête de nouveaux sujets.
Sophie Savant Ros
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Sophie Savant-Ros, architecte de formation et co-fondatrice de METEO CONSULT est entre autres, directrice de l'édition des « Bloc Marine » et du site Figaronautisme.com. Sophie est passionnée de photographie, elle ne se déplace jamais sans son appareil photo et privilégie les photos de paysages marins. Elle a publié deux ouvrages consacrés à l'Ile de Porquerolles et photographie les côtes pour enrichir les « Guides Escales » de Figaro Nautisme.
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Norbert Conchin est originaire de Paris mais très vite il prend le large pour découvrir le monde. Un premier voyage aux Antilles sur un Ketch puis un tour du monde dans la Marine lui donne le goût de la navigation. Il prend le chemin des côtes normandes pour exercer sa passion de la voile et de la régate. Décidé à vivre de sa passion, il travaille à partir de 1996 pour différents supports de la presse nautique avant de collaborer au Figaro Nautisme depuis 2017.
Albert Brel
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Albert Brel, parallèlement à une carrière au CNRS, s'est toujours intéressé à l'équipement nautique. Depuis de nombreuses années, il collabore à des revues nautiques européennes dans lesquelles il écrit des articles techniques et rend compte des comparatifs effectués sur les divers équipements. De plus, il est l'auteur de nombreux ouvrages spécialisés qui vont de la cartographie électronique aux bateaux d'occasion et qui décrivent non seulement l'évolution des technologies, mais proposent aussi des solutions pour les mettre en application à bord des bateaux
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Depuis toujours, François est passionné de voile en général et de multicoques en particulier. En croisière ou en course, de l’Europe à l’Australie, il ne les délaisse que lorsque le règlement l’exige : Mini-transat, Fastnet, Giraglia… Jamais rassasié de nouveautés, il a assisté à la plupart des salons sur les cinq continents. Depuis 2018 il se consacre entièrement à la rédaction et à l’information, notamment pour Figaro Nautisme.
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Eric Mas est l'un des fondateur de METEO CONSULT – La Chaîne Météo. Éminent spécialiste de météo, Eric est également un marin passionné qui a routé les plus grands skippers sur toutes les eaux du globe : VDH lors du premier Vendée Globe, Philippe Jeantot, Jean Maurel, Michel Desjoyeaux, Francis Joyon, et tant d'autres. Actuellement il participe au projet de Lalou Roucayrol sur son multi 50.
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Passionné depuis son enfance par toutes les formes de glisse et par la mer, Thomas a longtemps vécu dans le nord de la Floride aux Etats-Unis. Une expérience qui lui a permis de découvrir l'univers du bateau à moteur et du catamaran à travers plusieurs essais et croisières notamment dans les Caraïbes. Il contribue régulièrement à la rédaction de Figaro Nautisme.