Un océan souterrain découvert sur Pluton

Jeudi 17 novembre 2016 à 14h38

Des scientifiques ont découvert que Pluton avait un océan sous la surface gelée de sa plaine centrale, qui renfermerait autant d'eau que toutes les mers de la Terre.


La découverte, mentionnée mercredi dans deux articles parus dans la revue Nature, ajoute Pluton, qui a perdu son statut de neuvième planète du système solaire, à la liste de mondes où l'on pense avoir repéré des océans souterrains, dont certains pourraient abriter des formes de vie primitive.

L'océan de Pluton se trouverait entre 50 et 200 km sous la surface gelée de la planète et aurait dans les 100 km de profondeur, déclare le planétologue Francis Nimmo, de l'Université de Californie à Santa Cruz.

Son océan étant recouvert d'une très épaisse couche de glace, Pluton ne fait pas un candidat de choix pour héberger des formes de vie, dit un autre chercheur, le planétologue Richard Benzel, du MIT, qui tempère cependant: "Il faut veiller à ne jamais prononcer le mot impossible".

La découverte a été faite grâce à l'analyse d'images et de données recueillies par la sonde New Horizons de la Nasa, qui est passée dans la banlieue de Pluton et de ses lunes en juillet 2015.

Bien que se trouvant 40 fois plus éloigné du Soleil que la Terre, Pluton dispose de suffisamment de chaleur radioactive découlant de sa formation voici 4,6 milliards d'années pour qu'une partie de son eau reste à l'état liquide. (Irene Klotz; Eric Faye pour le service français).


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