L'épave plongeable du SS Thistlegorm

Par Figaronautisme.com
Jeudi 24 août 2017 à 11h30

Sur littoraux de la Mer Rouge, au large de Charm el-Cheikh, se trouve l'une des épaves plongeables les plus connues au monde, figurant dans le classement du Times des meilleures épaves plongeables qui soient.

©Wikimedia Commons, le canon anti-aérien du SS Thistlegorm
Sur littoraux de la Mer Rouge, au large de Charm el-Cheikh, se trouve l'une des épaves plongeables les plus connues au monde, figurant dans le classement du Times des meilleures épaves plongeables qui soient.

Le navire à l'époque de sa création

Le navire SS Thistlegorm a été construit en 1940 par la compagnie Joseph Thompson & Son en Angleterre, à Sunderland. C’était un cargo de 126.50 mètres de long et large de 17.70 mètres, armé d’un canon anti-aérien de 120 mm, fonctionnant avec un moteur à triple expansion vapeur. Il appartenait au gouvernement britannique, et servait au transport et l’acheminement de différentes pièces matérielles et cargaison. Il fit quatre voyages, un notamment pour rapatrier des constituants d’avions, ainsi que des rails des Etats-Unis, du grain d’Argentine et du rhum des Antilles.

Dernier voyage

Avant de repartir pour son quatrième et dernier voyage pour Alexandrie, en avril 1940, le Thistlegorm subit des réparations. Le dernier voyage devait acheminer du matériel, et pas des moindres pour l’effort de guerre et les forces alliées. Le navire transportait des blindés (tanks), des caisses de munitions, des motos, des fusils d’assaut lourds, des camions et des pièces d’aviation. Le Thistlegorm transportait aussi des pièces ferroviaires pour le régime égyptien, notamment des locomotives à vapeur ainsi que des rails. Le navire partit pour son dernier voyage le 2 juin 1941.

Lors de sa croisière, le navire était escorté par neuf navires de l’armée dans le but de suppléer l’équipage du Thistlegorm. Compte tenu de la présence des forces de l’axe dans la méditerranée, le Thistlegorm passa par Le Cap en Afrique du Sud. A cause d’une collision survenue dans le canal de Suez, le navire dût s’ancrer au port de Ras Muhammad dans la mer rouge en septembre 1941.

La présence de troupes alliées en Egypte éveilla le soupçon des services d’intelligence allemands. Ils suspectaient qu’un navire apportait des troupes supplémentaires sur le terrain. Ils envoyèrent alors l’aviation afin de bombarder les navires qui pourraient garnir les troupes alliées. Le 6 octobre 1941, deux Heinkel He 111, des bombardiers, larguèrent une bombe de 500 kg sur le pont du Thistlegorm, éjectant les locomotives à vapeur. Avec toutes les munitions qu’il contenait, le navire n’échappa pas à un naufrage, si rapide qu’il prît au dépourvu l’équipage. Quatre marins et cinq membres de la NAVY périrent. Les survivants embarquèrent sur le HMS Carlisle, basé au même port et qui accompagnait depuis Le Cap le Thistlegorm. Le capitaine de ce dernier, Ellis, reçut l’ordre de l’Empire britannique pour avoir géré la situation, sauvant par-là même plusieurs vies.

Découverte et site de l'épave

L’épave a été découverte en 1952 par Jacques-Yves Cousteau, qui suivit les indications d'un pêcheur autochtone. Il remonta plusieurs éléments de l’épave dont le coffre du capitaine et la cloche du navire. L’épave est devenue, depuis 1990, un spot de plongée de renommée internationale.

Elle gît entre 16 et 30m de profondeur, de la poupe à la proue, dans le littoral de Charm el-Cheikh à la pointe du Sinaï. Les courants sont variables et peuvent être forts. Choisissez en conséquence le bon moment pour y aller si vous ne souhaitez pas trop vous fatiguer pendant la découverte de l’épave. Il faut préciser qu’il s’agit d’un musée sous-marin de la Seconde Guerre mondiale, et qu’une seule plongée ne sera pas suffisante pour que vous puissiez tout explorer ! La visibilité dans les profondeurs, en revanche, est jugée comme étant excellente si la météo et les courants s’y prêtent (entre 10 et 25m). A noter également que vous devez être certifié du CMAS 2 ou Advanced Open Water pour atteindre les trente mètres de profondeur.

Ces conditions réunies, vous observerez les restes des armes de guerre, avec leurs munitions. Vous verrez  du côté de la proue des fusils Lee Enfiel, des mitraillettes Mk III, d’autres accessoires comme des bottes, des produits pharmaceutiques d’époque. En descendant dans les profondeurs, en allant vers la poupe éclatée, vous verrez des torpilles, des ailes d’avion et les rails qui étaient censés servir la compagnie ferroviaire d’Egypte. Vous pourrez pénétrer dans les cales pour observer les divers camions d’époque également ! Vers la poupe, vous verrez les dégâts provoqués par la bombe de l’époque, une béance bombée. Il s’y trouve des bombes, des munitions et surtout les deux canons anti-aériens, miraculés. Aux alentours de l’épave, les ruines des locomotives à vapeur jonchent les fonds marins. Aucun doute, il vous faudra, pour cerner toutes les facettes de cette épave, plusieurs plongées.

La faune locale y a élu résidence, la carcasse est devenue un récif artificiel, à l'instar des autres vaisseaux fantômes peuplant les fonds sablonneux. Les carangues et mérous habituels, mais les exotiques poissons crocodile, poissons napoléon et des tortues accompagneront votre descente vers l’histoire submergée du Thistlegorm. Il s'y trouve aussi les tigrées rascasses et autres murènes ! En nageant à travers les différentes cales facilement accessibles, vous traverserez les différentes colonies de poissons exotiques et coraux, ainsi que des algues qui se sont développées sur les restes d’obus et d’engins de mort.

Nous espérons vous avoir mis l’eau à la bouche, ou bien vous avoir donné envie d’aller dans ces eaux de la Mer Rouge. Si vous n’êtes pas tout à fait convaincu (ce qui serait difficile mais non imposssible), voici une vidéo pour couronner tout cela :

 

© Google Earth
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Eric Mas est l'un des fondateur de METEO CONSULT – La Chaîne Météo. Éminent spécialiste de météo, Eric est également un marin passionné qui a routé les plus grands skippers sur toutes les eaux du globe : VDH lors du premier Vendée Globe, Philippe Jeantot, Jean Maurel, Michel Desjoyeaux, Francis Joyon, et tant d'autres. Actuellement il participe au projet de Lalou Roucayrol sur son multi 50.
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Geoffroy Langlade est le directeur des contenus chez Figaro Nautisme. Il est également réalisateur et producteur de programmes tv & web dans le domaine du sport, de l'art de vivre et du nautisme. C’est également et surtout, un fan de motonautisme avec plus de 500 tests de bateaux à moteur ou yachts à son actif, à travers le monde, de Cannes à La Rochelle en passant par Istanbul ou Miami. Un métier passionnant qui lui permet de naviguer sur quelques unes des plus belles unités de la planète…
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Norbert Conchin est originaire de Paris mais très vite il prend le large pour découvrir le monde. Un premier voyage aux Antilles sur un Ketch puis un tour du monde dans la Marine lui donne le goût de la navigation. Il prend le chemin des côtes normandes pour exercer sa passion de la voile et de la régate. Décidé à vivre de sa passion, il travaille à partir de 1996 pour différents supports de la presse nautique avant de collaborer au Figaro Nautisme depuis 2017.
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Sophie Savant-Ros, architecte de formation et co-fondatrice de METEO CONSULT est entre autres, directrice de l'édition des « Bloc Marine » et du site Figaronautisme.com. Sophie est passionnée de photographie, elle ne se déplace jamais sans son appareil photo et privilégie les photos de paysages marins. Elle a publié deux ouvrages consacrés à l'Ile de Porquerolles et photographie les côtes pour enrichir les « Guides Escales » de Figaro Nautisme.
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Albert Brel, parallèlement à une carrière au CNRS, s'est toujours intéressé à l'équipement nautique. Depuis de nombreuses années, il collabore à des revues nautiques européennes dans lesquelles il écrit des articles techniques et rend compte des comparatifs effectués sur les divers équipements. De plus, il est l'auteur de nombreux ouvrages spécialisés qui vont de la cartographie électronique aux bateaux d'occasion et qui décrivent non seulement l'évolution des technologies, mais proposent aussi des solutions pour les mettre en application à bord des bateaux
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Après une carrière internationale d’ingénieur, Michel Ulrich navigue maintenant en plaisance sur son Targa 35+ le long de la côte atlantique. Par ailleurs, il ne rate pas une occasion d’embarquer sur des navires de charge, de travail ou de services maritimes. Il nous fait partager des expériences d’expédition maritime hors du commun.
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Guillaume Fourrier est un vrai passionné de la mer. Il pratique la pêche en mer depuis l'âge de 13 ans et a aujourd'hui à son actif près de 20 records de France, d'Europe et du Monde pour la prise de gros spécimens. Originaire de Boulogne-sur-Mer, il a sillonné les eaux de la façade Atlantique mais également celles de la Méditerranée. Il a également trempé ses lignes sur des contrées exotiques comme la Nouvelle-Calédonie, où il séjourna plusieurs mois à la recherche de gros poissons du lagon. Il pêche aujourd'hui en Normandie, son nouveau port d'attache.